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Gli esperti britannici affermano che la diffusione globale delle malattie autoimmuni è dovuta alla “dieta occidentale” ricca di fast food

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Due esperti, James Lee e Carola Vinuesa del Francis Crick Institute di Londra, hanno istituito gruppi di ricerca separati per aiutare a identificare le cause esatte delle malattie autoimmuni.

“Il numero di casi di malattie autoimmuni ha iniziato ad aumentare circa 40 anni fa in Occidente”, ha detto Lee a Observer. “Tuttavia, ora ne vediamo apparire alcuni in paesi che non hanno mai avuto una malattia del genere prima”, secondo The Guardian.

Ad esempio, il più grande aumento recente dei casi di malattie infiammatorie intestinali si è verificato in Medio Oriente e nell’Asia orientale. “Non avevano quasi mai visto la malattia prima.”

Le malattie autoimmuni vanno dal diabete di tipo 1 all’artrite reumatoide, alle malattie infiammatorie intestinali e alla sclerosi multipla. In ogni caso, il sistema immunitario sta attaccando il tessuto sano invece degli agenti infettivi.

Solo nel Regno Unito, almeno 4 milioni di persone hanno sviluppato tali condizioni, con alcune persone che soffrono di malattie ancora di più. A livello internazionale, ora si stima un aumento dal 3% al 9% all’anno delle malattie autoimmuni. La maggior parte degli scienziati ritiene che i fattori ambientali svolgano un ruolo chiave in questa crescita.

“La genetica umana non è cambiata da decenni”, ha detto Lee. “Quindi qualcosa deve essere cambiato nel mondo esterno in un modo che aumenta la nostra predisposizione alle malattie autoimmuni”.

Questa idea è stata sostenuta anche dalla ricercatrice Vinuesa. Ha sottolineato che un fattore chiave sono stati i cambiamenti nella dieta che hanno avuto luogo quando sempre più paesi hanno adottato diete “in stile occidentale” e le persone hanno acquistato più fast food.

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“I fast food mancano di alcuni ingredienti importanti, come le fibre, e l’evidenza suggerisce che questo cambiamento colpisce il microbioma di una persona: la raccolta di microrganismi che abbiamo nel nostro intestino che svolge un ruolo chiave nel controllo di varie funzioni del corpo”, ha affermato Vinuesa.

“Questi cambiamenti nel nostro microbioma innescano quindi malattie autoimmuni, ne sono stati scoperti più di 100 tipi”.

I due scienziati hanno sottolineato che la suscettibilità individuale è stata implicata nel contrarre tali malattie, condizioni che includono la celiachia, così come il lupus, che innesca infiammazione e gonfiore e può causare danni a vari organi, incluso il cuore.

“Se non hai una certa suscettibilità genetica, non avrai necessariamente una malattia autoimmune, non importa quanti Big Mac mangi”, ha detto Vinuesa. “Non possiamo fare molto per fermare la diffusione globale dei franchising di fast food. Quindi, invece, cerchiamo di capire i meccanismi genetici fondamentali che stanno alla base delle malattie autoimmuni e rendono suscettibili alcune persone, ma non altre. Vogliamo affrontare la questione a quel livello”, ha affermato.

Questo compito è reso possibile dallo sviluppo di tecniche che ora consentono agli scienziati di identificare piccole differenze nel DNA tra un gran numero di individui. In questo modo è possibile identificare modelli genetici comuni tra coloro che soffrono di una malattia autoimmune.

“Fino a poco tempo non avevamo gli strumenti per farlo, ma ora abbiamo questo incredibile potere di sequenziare il DNA su larga scala, e questo ha cambiato tutto”, ha detto Lee. “Quando ho iniziato a fare ricerca, sapevo di sei varianti del DNA che erano coinvolte nell’innescare la malattia infiammatoria intestinale. Ora ne conosciamo più di 250. (…) Se si osservano alcune malattie autoimmuni – ad esempio il lupus – è diventato chiaro che esistono molte versioni diverse di esse, che possono essere causate da diversi percorsi genetici”, ha affermato Vinosa. “Allora è semplicemente venuto alla nostra attenzione.

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“Abbiamo molte nuove terapie potenzialmente utili che vengono sviluppate continuamente, ma non sappiamo quali pazienti utilizzare, perché ora ci rendiamo conto che non sappiamo esattamente quale versione della malattia hanno. E questo è ora un obiettivo chiave per la ricerca autoimmune. Dobbiamo imparare a raggruppare e stratificare i pazienti in modo da poter offrire loro la giusta terapia”.

Lee ha anche sottolineato che c’è un aumento dei casi di malattie autoimmuni in tutto il mondo, il che significa che ora più che mai sono necessari nuovi trattamenti e farmaci.

“Attualmente non ci sono cure per le malattie autoimmuni, che di solito si sviluppano nei giovani – mentre cercano di finire gli studi, ottenere il loro primo lavoro e mettere su famiglia”, ha detto.

“Ciò significa che sempre più persone devono sottoporsi a un intervento chirurgico o sottoporsi a iniezioni regolari per il resto della loro vita. Uno scenario cupo per i pazienti e una massiccia pressione sui servizi sanitari. Da qui l’urgenza di trovare nuove, efficaci cure”, ha concluso l’esperto.

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